Dans une plantation de la Barbade, en 1830, Georges Washington Black dit "Wash", esclave adolescent, vit sous la protection de Big Kit, féroce femme-sorcière qui le couve d'un " grand amour courroucé". La mort de leur premier maître vient cingler cette vie déjà âpre: Erasmus Wilde entend faire régner la terreur sur les humains qu'il po...

Dans une plantation de la Barbade, en 1830, Georges Washington Black dit "Wash", esclave adolescent, vit sous la protection de Big Kit, féroce femme-sorcière qui le couve d'un " grand amour courroucé". La mort de leur premier maître vient cingler cette vie déjà âpre: Erasmus Wilde entend faire régner la terreur sur les humains qu'il possède et nombreux sont les pauvres hères qui rêvent de rejoindre leur Dahomey en se tuant. L'arrivée de Christopher "Titch" Wilde offre à Wash une tangente inattendue. Ce scientifique passionné, moins cruel que son frère, a repéré sa petite taille et, pariant sur sa volonté d'apprendre, souhaite en faire son assistant dans son projet de Fendeur-de-Nuage, machine volante expérimentale. Le cousin Philip, porteur d'une mauvaise nouvelle familiale, fera définitivement basculer la destinée du jeune curieux. Lorsque ce glouton oisif met fin à ses jours, voilà Wash et Titch obligés de fuir à travers les airs, dans un engin peu fiable... Depuis une visite en Antarctique au campement du père Wilde jusqu'à la conception des premiers aquariums, Wash n'aura de cesse de se départir de toutes les chaînes symboliques qui le diminuaient. Reste qu'il se sent redevable envers Titch, et qu'il lui faudra trancher ce lien-là aussi... Récit d'émancipation savant et aventure scientifique dense, Washington Black non seulement sonde avec brio l'insatiable appétit de connaissances et la nécessité de faire trace dans l'Histoire humaine, mais nous interroge aussi à coeur sur le complexe sentiment de liberté et les ambiguïtés des abolitionnistes.