Cléopâtre, le film qui faillit tourner au cauchemar

24/12/10 à 11:57 - Mise à jour à 11:57

"Cléopâtre", c'est un film impressionnant racontant l'histoire d'amour de la reine d'Egypte avec ses deux amants, Jules César et Marc Antoine. Mais c'est aussi un tournage qui faillit tourner au désastre, avec les problèmes de santé d'Elizabeth Taylor, des conditions météo calamiteuses et des retards improbables.

Cléopâtre, le film qui faillit tourner au cauchemar

© DR

Si ce film occupe une place mythique dans l'histoire du cinéma, ce n'est pas seulement, ni même principalement, pour ses qualités (réelles). Mais plutôt pour les circonstances extrêmes de son long, coûteux et tourmenté tournage, un des plus chaotiques jamais vécus.

C'était, au départ, une promesse de film à grand spectacle et d'énorme succès populaire. Imaginez le programme: évoquer la figure de la célébrissime reine d'Egypte en lui donnant les traits superbes de la jeune et brûlante Elizabeth Taylor, et en confiant le rôle de ses amants romains Jules César et Marc-Antoine respectivement au vénérable Rex Harrison et au très intense Richard Burton (dont la propre relation de couple avec Taylor allait souvent défrayer la chronique)! Un casting royal, pour un film doté de moyens très importants, et confié à la direction d'un maître du cinéma hollywoodien, Joseph L. Mankiewicz.

Rapidement, pourtant, le rêve vira au cauchemar éveillé. Des conditions météorologiques abominables causèrent des retards, puis la santé défaillante de l'interprète principale fit carrément arrêter le film (la rumeur du décès de Taylor circula même!). A la reprise du tournage, d'autres problèmes firent exploser un budget initialement fixé à deux millions de dollars et qui allait dépasser les... 35 millions. La puissante compagnie 20th Century Fox frôla la faillite, et Cléopâtre acquit la réputation de catastrophe industrielle qui le poursuit encore aujourd'hui.

Mais malgré tout, cette évocation des amours de la reine d'Egypte avec Jules César et Marc-Antoine fait un spectacle impressionnant et mémorable. Elizabeth Taylor y est plus star que jamais, face à un duo de partenaires exemplaires d'intelligence et de classe. Et les scènes à décors gigantesques ainsi que la nombreuse figuration réjouissent le regard.

Cléopâtre, 20.35 sur Club RTL.
Film historique de Joseph L. Mankiewicz, avec Elizabeth Taylor, Richard Burton, Rex Harrison. 1963.

Louis Danvers

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